Ричард Брансън, основателят на Virgin Galactic, успешно лети в космоса


Брансън – заедно със служителите на Virgin Galactic Бет МоузесКолин Бенет и Сириша Бандла и пилотите Дейв Макей и Майкъл Масучи — се качиха на SpaceShipTwo, крилат самолет с единичен ракетен двигател че компанията е прекарала близо две десетилетия в разработване, преди зората. Прикрепен под своя масивен кораб-майка с два фюзелажа, наречен WhiteKnightTwo, превозното средство се издигна в небето в 8:30 сутринта MT и се изкачи на около 50 000 фута във въздуха.

Точно след 9:15 сутринта SpaceShipTwo се отдели от своя кораб-майка и падна за момент, преди двигателят му да изкрещя и превозното средство да се хвърли нагоре. На борда пътниците изпитаха до три Gs сила от изблик на екстремно ускорение и наблюдаваха как синьото небе избледнява в осеяния със звезди мрак на космическото пространство. В горната част на траекторията на полета, висок над 50 мили, превозното средство беше окачено в безтегловност за няколко минути, позволявайки на пътниците да се насладят на панорамни гледки към Земята и космоса, докато SpaceShipTwo се преобръщаше върху корема му. След това той разгърна своята система за оперене, която извива крилата на самолета нагоре, имитирайки формата на шатъл за бадминтон, за да завърти космическия кораб надясно, докато лети обратно в дебелата атмосфера на Земята и се плъзга обратно към пистата за кацане.

Докато Брансън се носеше наоколо в микрогравитация, той записа съобщение с помощта на камери на борда на космическия самолет: „На всички вас, деца там — някога бях дете с мечта, гледащо към звездите. Сега съм възрастен в космически кораб …Ако можем да направим това, просто си представете какво можете да направите“, каза той.

Този полет отбеляза едва четвъртия тестов полет на превозното средство, което достигна ръба на космоса.

Около излитането на SpaceShipTwo беше — по типичен начин на Брансън — парти с висока продукция с приятели, семейство, служители и няколко VIP персони. По-рано в неделя, Брансън туитира снимка на него и бос Илон Мъск, който се мотае. Номинираният за Грами артист Khalid също се очаква да изпълни все още неиздадена песен на сцена на открито.

Какво означава това

Полетът на Брансън – който дойде само девет дни преди билионерът на Amazon Джеф Безос да се изстреля в суборбиталното пространство на борда на космическия кораб на собствената му компания – е знаков момент за търговската космическа индустрия. Развиващият се сектор от години се стреми да превърне суборбиталния космически туризъм (сравнително прост полет право нагоре-надолу, за разлика от орбитата около Земята за по-дълги периоди) жизнеспособен бизнес с цел да позволи на хиляди хората да изпитат прилива на адреналин и завладяващите гледки към нашата родна планета, които могат да предложат подобни полети.

Брансън и Безос са разположени да станат преки конкуренти в тази индустрия, като всеки предлага билети на богати клиенти за кратки пътувания до горните слоеве на атмосферата на борда на свръхзвуков космически кораб с ракетно задвижване.

Всичко, което трябва да знаете за Ричард Брансън, който отива в космоса този уикенд

Virgin Galactic планира да проведе само още един тестов полет, преди да започне да лети към плащащи клиенти. Повече от 600 души са резервирали билети на цена от $200 000 до $250 000 досега. Очаква се компанията скоро да отвори отново продажбата на билети, макар и на по-висока цена.

Полетът на Брансън също помага за укрепване на репутацията на Virgin Galactic като „първата търговска космическа линия в света“. Ето как компанията се рекламира, докато записва онези стотици желаещи клиенти, които са чакали през забавянето на разработката – и трагична злополука — за техния шанс да се возят на борда на SpaceShipTwo.

Но дали Virgin Galactic наистина ще бъде “първата” комерсиално действаща суборбитална космическа компания, все още не е ясно. Космическата компания на Безос, Blue Origin, изглеждаше готова да постави своя основател в космоса преди Брансън, докато Virgin Galactic не направи изненадващо съобщение по-рано този месец, че той ще бъде на следващия тестов полет, което е отклонение от по-ранните планове на компанията.

Полетът на Безос, насрочен за 20 юли, може да започне търговските операции на компанията по-рано от това, а един от пътниците му в полета е клиент, който плаща, след като спечели билет чрез благотворителен търг на цена от 28 милиона долара. Компанията обаче все още не е започнала да продава билети за обществеността, нито е определила конкретна дата, когато планира да го направи.

Нито една от двете компании не се очаква да предлага билети, които са достъпни за средния американец. Брансън дразни голямо „обявление“ за усилията си да „демократизира космоса“ преди полета. Но той разкри само в неделя, че Virgin Galactic ще проведе “лотария” за два безплатни билета, заедно с обиколка на съоръжението от победителите от самия Брансън.

Как Virgin Galactic стигна до тук

Virgin Galactic се премести в своите съоръжения в Ню Мексико през май 2019 г. след години на забавяне. Блестящата сграда, наречена Космодрум Америкабеше платен с повече от 200 милиона долара в предимно пари на данъкоплатците и беше чакало почти десетилетие Virgin Galactic да се нанесе и да отвори за бизнес.

Компанията обнови сградата, за да включва салон и други удобства, които притежателите на билети ще могат да използват преди краткото си пътуване до края на космоса.

Програмата за развитие на Virgin Galactic претърпя серия от неуспехи, включително катастрофален инцидент по време на тестов полет през 2014 г., при който вторият пилот е мъртъв, а пилотът е тежко ранен след като системата за опериране на SpaceShipTwo беше преждевременно разгърната, разкъсвайки космическия кораб. Оттогава компанията се раздели със своя производствен партньор и казва, че е работила за подобряване на SpaceShipTwo с допълнителни автоматизирани предпазни мерки.

Брансън каза преди тестовия полет в неделя, че е нетърпелив да се присъедини към пилотите и тестовите инженери, които вече са летели на SpaceShipTwo, защото смята, че това демонстрира решаващ вот на доверие.

Ричард Брансън получава няколко картички от деца, докато излиза от Космопорт Америка, близо до истината и последствията, Ню Мексико на 11 юли 2021 г.

„Трябва да запомните, че Virgin Galactic има хора във всеки космически полет… Фактът, че съм готов да летя с тези хора, показва увереност“, каза Брансън пред Рейчъл Крейн от CNN Business по-рано този месец. „Мисля, че най-малкото, което основателят на компанията може да направи, е да се качи там и да лети със своите хора.