Животът на Земята идва ли от космоса?


Тази статия се появи в броя на списание Discover от юни 2021 г. като „Животът дойде ли от космоса?“ За повече истории като тази, станете a абонат.


Животът, въпреки цялата му сложност, има проста обща черта: той се разпространява. Растенията, животните и бактериите са колонизирали почти всяко кътче на нашия свят.

Но защо да спирам дотук? Някои учени предполагат, че биологичната материя може да се е разпространила в самия космос, пренасяна от планета на планета върху своенравни буци скала и лед. Тази идея е известна като панспермия и носи дълбоко значение: животът на Земята може да не е възникнал на нашата планета.

На теория, панспермията е доста проста. Астрономите знаят, че ударите от комети или астероиди върху планетите понякога изхвърлят отломки с достатъчно сила, за да катапултират скали в космоса. Някои от тези космически скали от своя страна ще се разбият в други светове. Известно е, че няколко редки метеорита на Земята са дошли от Марс, вероятно по този начин.

„Можете да си представите малки астронавти, седнали в тази скала, оцелели в пътуването“, казва Ави Льоб, астрофизик от Харвардския университет и директор на Института за теория и изчисления към училището. „Микробите потенциално биха могли да се движат от една планета на друга, от Марс до Земята, от Земята до Венера. (Може да разпознаете името на Льоб от скорошната му книга Извънземно: Първият признак на интелигентен живот отвъд Земята, която събра заглавия и критики от астрономите заради твърдението си, че нашата слънчева система наскоро е била посетена от извънземни.)

Льоб е автор на редица статии, изследващи механиката на панспермията, като разглежда, наред с други неща, как размерът и скоростта на космическите обекти могат да повлияят на вероятността им да пренесат живот. Докато Льоб все още смята, че е по-вероятно животът да е възникнал на Земята, той казва, че работата му не е успяла да изключи възможността той да идва от някъде другаде в космоса.

Междувременно последните експерименти предполагат, че земните организми могат да оцелеят в космоса, поне за малко. Експерименти на борда на съоръжението EXPOSE-E на Международната космическа станция подлагат бактерии, лишеи и растителни семена на екстремни студове и радиация на космоса за от няколко дни до повече от година. Някои бактерии и други организми успяха да оцелеят по време на пътуването, включително тардигради, ултра-издръжливи животни, открити навсякъде от арктическия лед до дълбокия океан.

Ако астероид или комета са достатъчно големи, микробите могат да бъдат замразени дълбоко вътре, казва Льоб. Това може да ги предпази от радиация и екстремните температури, които превръщат метеорите в огнени топки. След като експлодират на повърхността на нов свят, тези извънземни колонисти могат да започнат да процъфтяват.

В други слънчеви системи може да има дори по-голяма вероятност да се появи панспермия, отколкото в нашата. Например, седемте плътно опаковани планети от системата TRAPPIST-1, открити през 2016 г., може да са идеални за живот, който да скача на планетата. Ако един ден открием живот там, казва Льоб, трябва да обърнем внимание дали всичко изглежда подозрително подобно. Той смята, че две съседни планети с подобни биологични системи биха били сигурен знак, че животът е пътувал между тях в някакъв момент.

Льоб също предполага, че панспермия може да възникне дори между далечни звездни системи. Междузвездните посетители, като наскоро наблюдавания космически обект „Оумуамуа и кометата Борисов, могат да разпространяват живот от система в система.

Подобен процес може да започне дори на нашата собствена планета. В статия, публикувана в списание Life, Льоб разглежда възможността астероиди или комети да пасат атмосферата на Земята, на десетки мили над повърхността, улавяйки микроорганизми, плаващи високо в небето, преди да се отправят към междузвездни пътувания. Той изчислява, че макар и рядко, няколко такива случая вероятно са се случили по време на живота на Земята.

Дори ако един прелет на астероид наистина вземе няколко микроба от Земята, е много малко вероятно те да оцелеят по време на пътуването, още по-малко да кацнат на друга планета с условия, подобни на нашите. Но, отново, не можем непременно да го изключим.